수분매개자 꿀벌 급감하니…사망자 50만명 늘었다

김나윤 기자 / 기사승인 : 2023-01-11 08:50:02
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과일·채소·견과류 생산량 3~5% 감소
열악한 식단으로 비만·당뇨병 만연

꿀벌같은 수분매개 곤충들의 감소로 식량 생산량이 감소하면서 이미 연간 50만명씩 조기사망하고 있다는 연구결과가 나왔다.

새뮤얼 마이어스(Samuel Myers) 미국 하버드 T.H.챈 보건대학원 박사팀은 수분매개 역할을 하는 곤충 개체수가 크게 감소하면서 과일·채소·견과류 생산량이 3~5% 떨어졌다는 연구결과를 발표했다고 영국 가이언이 9일(현지시간) 보도했다.

연구진은 생산량이 감소한만큼 사람들의 음식 섭취량이 줄었으며, 이로 인한 사망자는 전체 사망자의 1%에 해당될 것으로 분석했다. 심장병, 뇌졸중, 당뇨병, 일부 암으로 인한 사망은 건강한 식단으로 예방 가능한데 과일과 채소, 견과류 생산이 줄면서 그만큼 식단이 부실해져 사망에 이르렀다고 봤다.

이번 연구는 세계 농장연구 데이터를 통해 수분매개자 의존작물을 분석했다. 그 결과 수분이 부족하면 그렇지 않은 경우보다 수확량이 4분1 감소했다. 연구진은 현재 전세계 과일 생산량의 4.7%, 채소 3.2%, 견과류 4.7%가 감소하고 있는 것으로 추정했다.

또 이런 감소추세는 중국과 인도, 러시아, 인도네시아 등 열악한 식단, 흡연, 운동부족으로 이미 심장병, 뇌졸중, 암이 만연한 중간소득국가에서 가장 큰 영향을 미치는 것으로 나타났다. 야생 수분매개자 부족으로 인한 수확량 감소는 저소득국가에서 가장 심각하게 나타났지만 심장병 및 뇌졸중 비율은 비교적 낮았다.

이번 연구는 야생 수분매개자가 감소했을 때 인간의 건강에 미치는 피해를 정량화한 최초의 연구다. 연구팀은 이번 연구가 식단에서 비타민A, 엽산 등 미량영양소의 감소나 농민 소득손실이 건강에 미치는 영향을 포함하지 않아 추정 사망자수는 보수적인 수치라고 덧붙였다.

게다가 해당 연구팀의 이전 연구에 따르면 한 국가의 수분매개체 손실이 그곳 보건에 막대한 영향을 미치는 것으로 나타났다.

연구의 수석저자 새뮤얼 마이어스(Samuel Myers) 박사는 "이번 연구는 수분매개자의 손실이 전립선암, 약물사용장애를 비롯해 이미 건강에 영향을 미치고 있음을 입증한다"며 "생물다양성 논의에서는 이런 중요한 부분이 누락됐다"고 지적했다.

데이비드 골슨(David Goulson) 영국 서섹스대학 교수는 "전세계가 바람으로 수분되는 농작물인 밀, 쌀, 옥수수, 보리를 너무 많이 소비하고 있다"며 "탄수화물은 풍부한데 비해 과일과 채소로 섭취할 수 있는 다른 영양소가 줄면서 비만과 당뇨병이 만연해졌다"고 짚었다. 더욱이 이런 과일과 채소는 대부분 수분하려면 곤충이 필요하다.

골슨 교수는 "농작물해충의 포식자와 같은 다른 곤충의 감소 또한 수확량을 감소시키며 열악한 식단으로 인한 건강악화, 실직, 장애는 보건서비스와 경제에도 큰 영향을 미칠 것"이라고 덧붙였다. 생물다양성 감소가 농작물 생산에 미치는 전반적인 영향은 이 연구에서 측정된 것보다 훨씬 크다는 것이다. 그는 "인구수가 최소 100억명까지 계속 증가하는 반면 곤충의 수는 줄고 있어 갈수록 농작물 손실이 심각해질 것"라고 말했다.

마이어스 박사는 "인간이 모든 지구상 자연시스템을 변화시키고 있다"며 이번 연구가 "수분매개자뿐만 아니라 우리의 자연적인 생명유지시스템까지 변형되고 있다는 위험을 보여주는 지표"라고 강조했다.

그는 농장의 꽃 수량 증가, 특히 네오니코티노이드류를 포함한 농약사용 감소, 인근 자연서식지 보존·복원 등 수분매개자 친화적 관행으로 어느 정도 해결이 가능하지만 전세계 수분매개자 개체수를 회복하는 일은 "큰 난관일 것"이라고 말했다.

이번 연구는 '인바이어런먼트 헬스 퍼스펙티브(Environmental Health Perspectives)' 학술지에 게재됐다.

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